Πράγματι όταν μιλάει κανείς για καινοτομία στην τεχνολογία σίγουρα δεν είναι τα φορτηγά το πρώτο πράγμα που του έρχεται στο μυαλό.

Παρόλα αυτά βέβαια, φαίνεται πως ο CEO της Amazon, Jeff Bezos, ο Marc Benioff της Salesforce.com  αλλά και ο ιδρυτής του eBay, Pierre Omidyar, έχουν διαφορετική άποψη.

Οι τρεις τους μαζί με άλλους επενδυτές έχουν χτίσει την Convoy -μια start-up εταιρεία με έδρα το Σιάτλ- και είναι πεπεισμένοι πως δεν υπάρχει καταλληλότερη στιγμή για να εισάγουν μερικές από τις ιδέες που χρησιμοποιεί η Uber, – η γνωστή υπηρεσία διαμοιρασμου αυτοκινήτων μεταφοράς μέσω εφαρμογής των κινητά, η αμερικανική εκδοχή του δικού μας taxibeat- στην αγορά των 749 δισ. δολαρίων που ασχολείται με τις μεταφορές εμπορευμάτων και φορτίων.

Την ιδέα μάλιστα επικροτεί ακομα και ο συνιδρυτής της ίδιας της Uber, Garrett Camp, συμβάλλοντας στη χρηματοδότηση της Convoy.

Ο τρόπος λειτουργίας της startup είναι απλός. Οι φορτηγατζίδες της Convoy λαμβάνουν αιτήσεις για μεταφορά φορτίου και στη συνέχεια στέλνουν προσφορά για την παροχή της υπηρεσίας τους. Μόλις αναλάβουν τη μεταφορά οφείλουν να εκτελέσουν με ασφάλεια όλη τη διαδιακασία της παραλαβής παράδοσης του εμπορεύματος. Η startup εστιάζει κυρίως σε δρομολόγια κοντινής απόστασης, ημερήσιες δηλαδή διαδρομές μεταξύ εταιρειών.

«Οι μεταφορές αποτελούν πιθανόν την πιο παρωχημένη βιομηχανία της χώρας» ανέφερε ο ιδιοκτήτης της εταιρείας, Dan Lewis, ο οποίος αποχώρησε από την Amazon τον Φεβρουάριο του τρέχοντος έτους, με το όραμα να ξεκινήσει την δική του πορεία μεταφορών.

Στην πραγματοποίηση του οράματός του συνέβαλε και ο Hadi Partovi, ο συν-ιδρυτής της Code.org και επενδυτής της Facebook, ο οποίος από πλευράς του ενθάρρυνε τον Lewis να στραφεί στις μεταφορές με φορτηγά συστήνοντάς τον σε επενδυτές.

Η εισαγωγή της τεχνολογίας στη ναυτιλία δεν αποτελεί καινοφανή ιδέα. Η Amazon, η Postmates και η Uber επεκτείνονται, και μάλιστα με ταχύτατους ρυθμούς, στην παράδοση αγαθών και υπηρεσιών στο «τελευταίο χιλιόµετρο». Άλλωστε, σύμφωνα με επενδυτές, πρόκειται για την μεγαλύτερη επιχειρηματική ευκαιρία από την εποχή που ιδρύθηκε το Facebook.

Ο ιδρυτής Lewis, 34 ετών, είχε κάποια εμπειρία στα Logistics και τη ναυτιλία. Ήδη από τα κολεγιακά του χρόνια παρέδιδε επιστολές και άλλα είδη σε γραφεία ενώ αργότερα παρείχε συμβουλευτικές υπηρεσίες στην εταιρεία κατασκευής της διώρυγας του Παναμά. Παρόλα αυτά o ίδιος θεώρησε πως είχε πολλά ακόμα να μάθει.

Για το λόγο αυτό, ο απόφοιτος του Yale, πέρασε μερικούς μήνες συζητώντας με φορτηγατζίδες συχνάζοντας στα σημεία που πραγματοποιούν στάσεις. Ταυτοχρονα κάποιοι πρόσφυγες από την Ανατολική Ευρώπη, τους οποιους είχε φιλοξενήσει η οικογένειά του στο σπίτι τους όταν ο ίδιος ήταν ακόμα παιδί, ασχολήθηκαν στη συνέχεια με το επάγγελμα του φορτηγατζή. Όταν ήρθε το πλήρωμα του χρόνου μετατράπηκαν σε πολύτιμους συμβουλάτορες για τον ίδιο, όπως διευκρινίζει.

Η Convoy ξεκίνησε τη δραστηριότητά της τον Απρίλιο και εξυπηρετεί κυρίως στην περιοχή της Ουάσινγκτον. Μέχρι στιγμής ο αριθμός των πελατών της είναι διψήφιος και τα φορτηγά με τα οποία συνεργάζεται φτάνουν τα 100. Μελλοντικός στόχος της είναι να ανταγωνιστεί τους μεσάζοντες, brokers, οι οποίοι χειρίζονται τα αιτήματα των φορτοεκφροτώσεων, διαπραγματεύονται τις τιμές και κανονίζουν τα φορηγά για τις εμπορευματικές μεταφορές.

Το λογισμικό που χρησιμοποιεί η Convoy επιτρέπει στους πελάτες να προσδιορίζουν το είδος των φορτηγών που χρειάζονται και να επιλέγουν μέχρι και αξεσουάρ, όπως μουσαμάδες, γερανούς ή προστατευτικό εξοπλισμό που απαιτούνται για τη μεταφορά. Η τιμή καθορίζεται μέσω αλγορίθμου και το λογισμικό μπορεί να υπολογίζει ακόμα και ποιο φορτηγό βρίσκεται στην πιο κοντινή τοποθεσία για να ολοκληρώσει ταχύτερα τη μεταφορά.

Στην εταιρεία ήδη έχουν επενδύσει ισχυρά ονόματα του τεχνολογικού κλάδου. Ο συν-ιδρυτής και Διευθύνων Σύμβουλος του Dropbox,  Drew Houston, ο Διευθύνων Σύμβουλος της Expedia, Dara Khosrowshahi, το  πρώην στέλεχος της Starbucks, Howard Behar, ο πρώην επικεφαλής της Microsoft Windows, Brad Silverberg και η επενδυτική τράπεζα Allen & Co είναι μερικοί από τους βασικούς.

Στόχο της αποτελεί η επέκτασή των δραστηριοτήτων της σε γύρω περιοχές και μάλιστα μέσα στο επόμενο έτος αλλά και η αύξηση του δυναμικού της, σύμφωνα με τον ιδρυτή της.

Ο Lewis παραδέχεται πως  τα φορτηγά και οι ιδιοκτήτες τους δεν είναι συνηθισμένοι στην τεχνολογική καινοτομία, «Τα παιδιά δεν ξυπνάνε στο Στάνφορντ και λένε “Πάω να ανακαλύψω μια επαναστατική ιδέα που θα αφορά στα φορτηγά». Όπως αποδεικνύει όμως μέχρι στιγμής η πορεία του εγχειρήματος και συνομολογεί το επενδυτικό κοινό αυτό είναι ίσως που του προσδίδει την ξεχωριστή δυναμική του.