Μετά από μια δεκαετία πρωτόγνωρης ανάπτυξης και φαινομενικά ατελείωτες επενδύσεις στην παραγωγή πετρελαίου από αμερικανικό σχιστόλιθο, κάποιες επιχειρήσεις βρίσκονται κολλημένες με την πλάτη στον τοίχο και ο τομέας αρχίζει να καταγράφει αλυσιδωτές αρνητικές επιπτώσεις για τη βιομηχανία και τον χρηματοπιστωτικό κλάδο. 

Συνολικά 32 επιχειρήσεις από τον κλάδο πετρελαίου και φυσικού αερίου έχουν καταθέσει αίτηση πτώχευσης μέσα στο τρίτο τρίμηνο, ανεβάζοντας το συνολικό αριθμό των εταιρειών που εντάσσονται σε αυτή την κατηγορία στις 200 μετρώντας από το 2015 μέχρι σήμερα.

Η  παραγωγή σχιστολιθικού πετρελαίου μειώνεται λόγω της κατάρρευσης των τιμών ενώ δεν πρέπει να αγνοείται ότι η σημερινή επιβράδυνση οδηγείται εν μέρει από βασικά επιχειρησιακά ζητήματα σε ολόκληρο τον κλάδο, συμπεριλαμβανομένης της φθίνουσας παραγωγής εξαιτίας της χρονικής εγγύτητας των εξορύξεων διάτρησης των φρεατίων πολύ κοντά μεταξύ τους αλλά και εξαιτίας της εξάντλησης κοιτασμάτων με ελαφρύ-γλυκό αργό.

Ωστόσο, ο πιο σημαντικός παράγοντας ο οποίος οδηγεί σε μείωση της παραγωγής είναι η οικονομική ύφεση, καθώς οι τράπεζες και οι επενδυτές απαιτούν από τους εμπόρους να δίνουν προτεραιότητα στην κερδοφορία έναντι της αύξησης της παραγωγής.

Η βιομηχανία σχιστόλιθου έχει χτιστεί δημιουργώντας ένα μεγάλο χρέος και η ημέρα της τελικής κρίσης ίσως τελικά να μην βρίσκεται και πολύ μακρυά.

Καθώς πολλά στελέχη πετρελαϊκών επιχειρήσεων εντοπίζουν με καθυστέρηση το πρόβλημα το χρέους, προσπαθούν να συμπιέσουν τα κόστη από τις εργασίες εξόρυξης όμως  πλέον οι σωρευτικές ζημίες εκτιμώνται σε περίπου 250 δισ. δολάρια.

Ενδεικτικό παράδειγμα αποτελεί η εταιρεία Chesapeake Energy Corp η θεωρείται ευρέως ότι έχτισε το χαρτοφυλάκιο των επενδύσεων στο σχιστολιθικό αέριο πάνω σε χρέη.  Πριν από μια δεκαετία, ο διευθύνων σύμβουλος της εταιρείας, Aubrey McClendon (γνωστός και ως ο «βασιλιάς του σχιστόλιθου»), ήταν από τους πιο καλοπληρωμένουος CEO με το όνομά του να φιγουράρρει στη λίστα της Fortune 500. Ο McClendon είχε ένα ασυνήθιστο modus operandi: αντί να προσπαθεί να πουλήσει πετρέλαιο και φυσικό αέριο, ουσιαστικά στράφηκε στη χρήση γης χρησιμοποιώντας δανεικά κεφάλαια, έκανε  μισθώσεις για να κάνει έρευνες/εξορύξεις και στη συνέχεια μεταπουλούσε πέντε και δέκα φορές επάνω. 

Οι επιθετικές τακτικές μίσθωσης του McClendon του προκάλεσαν τελικά προβλήματα με τις αρχές της Οκλαχόμα, πριν σκοτωθεί σε αυτοκινητιστικό δυστύχημα λίγο μετά την κατηγορία του. Έφυγε από την εταιρεία που ίδρυσε αφού προκάλεσε μια σοβαρή κρίση ρευστότητας και θέματα εταιρικής διακυβέρνησης από την οποία η Chesapeake δεν έχει ανακάμψει πλήρως.

Ωστόσο,  παρά τα προβλήματα που αντιμετώπισαν κάποιες μεγάλες εταιρείες που επένδυσαν στο σχιστόλιθο, οι συγκεκριμένες επενδύσεις μπορεί να μην ήταν καταστροφικές για μεμονωμένους μετόχους και επενδυτές. Αυτοί όμως αποτελούν μάλλον εξαίρεση.

Όπως αναφέρει ο Steve Schlotterbeck, πρώην διευθύνων σύμβουλος της μεγαλύτερης εταιρείας παραγωγής φυσικού αερίου EQT:

«Η επανάσταση του σχιστολιθικού αερίου είναι ειλικρινά μια καταστροφή για όλους τους επενδυτές που αγοράζουν στη βιομηχανία φυσικού αερίου σχιστόλιθου με πολύ λίγες περιορισμένες εξαιρέσεις. Στην πραγματικότητα, δεν γνωρίζω άλλη περίπτωση όπου μια τόσο μεγάλη τεχνολογική αλλαγή κατάφερε να προκαλέσει μια τόσο μεγάλη βλάβη στην ίδια βιομηχανία που προκάλεσε την αλλαγή».