Μια από τις μεγαλύτερες προκλήσεις για την Αυστραλία αποτελεί η εκμετάλλευση μια περιοχής, η οποία αν και μερικώς εκβιομηχανισμένη, υπάγεται στο Μέγα Κοραλλιογενές Φράγμα και αποτελεί μνημείο παγκόσμιας κληρονομιάς. Πρόκειται για το νησί Curtis στο οποίο εταιρείες ενέργειας αναπτύσσουν έντονη δραστηριότητα για την εξόρυξη φυσικού αερίου και τη μεταφορά υγροποιημένου φυσικού αερίου (LNG) αξίας 60 δισ. δολαρίων.

Τέσσερις δεκαετίες μετά την αγορά μια έκτασης βοσκοτόπων στο νησί από την πατέρα του, ο Αμερικανός επιχειρηματίας, Tim Reigel, ζητά την έγκριση της κυβέρνησης για να μετατρέψει την περιοχή σε θέρετρο πέντε αστέρων.  Και αυτό δεν είναι καθόλου εύκολη υπόθεση τη στιγμή μάλιστα που οι κυβερνητικές αρχές θεωρούν ότι η ευρύτερη περιοχή μπορεί να καταστεί ένα από τα μεγαλύτερα διαμετακομιστικά κέντρα υγροποιημένου φυσικού αερίου.

Αυτή η μετάβαση από τον κλάδο της ενέργειας και του φυσικού αερίου στον κλάδο της φιλοξενίας αντικατοπτρίζει μια γενικότερη μεταβατική φάση από την οποία περνά η οικονομία της Αυστραλίας.  H χώρα, όσον αφορά στον τομέα της ενέργειας, βρίσκεται στο στάδιο της παρακμής ύστερα από μια περίοδο «ενεργειακής άνθισης» η οποία έχει τις ρίζες της στη λεγόμενη εποχή του «πυρετού του χρυσού». Πλέον, η εναλλακτική που της απομένει, είναι να βασιστεί στον τουρισμό , ειδικά στους επισκέπτες που προέρχονται από την Κίνα. Με αυτό τον τρόπο θα μπορούσαν να αμβλυνθούν οι συνέπειες από την επιβράδυνση στις επενδύσεις που γίνονται στον κλάδο της ενέργειας.

Σήμερα, η πλειοψηφία των επισκεπτών στο νησί δεν έρχονται για να θαυμάσουν το τροπικό τοπίο ούτε τις «παρθένες» παραλίες αλλά για να συνδράμουν στην κατασκευή των υποδομών του σταθμού υγροποιημένου φυσικού αερίου. Εργάτες, στελέχη, μηχανικοί, όλοι θα αποχωρήσουν όταν ολοκληρωθούν τα έργα.

Ωστόσο, αυτό δεν δείχνει να απασχολεί τον κ. Reigel, o οποίος υποστηρίζει ότι «οι υποδομές LNG αντιπροσωπεύουν μόνο ένα μικρό μέρος της ιστορίας του νησιού. Δεν με ενδιαφέρει πόσο δισεκατομμύρια έχουν ξοδέψει σε αυτό γιατί η εμπειρία που μπορεί να προσφέρει το νησί δεν έχει σχέση με όλα αυτά».

Οι εγκαταστάσεις για τα τρία έργα LNG στο νησί καταλαμβάνουν  το 2% της έκτασης στο νοτιοδυτικό άκρο και βρίσκεται δύο μίλια μακρυά από το  Queensland.

Ήδη το εργατικό δυναμικό της περιοχής έχει περιοριστεί κατά το ήμισυ σε σχέση με τον προηγούμενο χρόνο όπου είχε φθάσει τα 14.500 άτομα, όπως σημειώνει ένας εργολάβος της εταιρείας Bechtel Group.  Ακόμη, η παύση των εργασιών αναμένεται να πλήξει και τις τοπικές επιχειρήσεις όπως είναι το εστιατόριο Scotties, το οποίο βρίσκεται δύο τετράγωνα μακριά από το λιμάνι και εξυπηρετεί τα στελέχη της εταιρείας διαχείρισης του έργου, της BG.  

Ο ιδιοκτήτης του εστιατορίου αναφέρει ότι είχε τρεις πολύ επικερδείς χρονιές καθώς υποδεχόταν υψηλόβαθμα στελέχη του ομίλου όπως διευθυντές και μηχανικούς και συμπληρώνει ότι «τώρα όλα τελειώνουν. Αυτό που χρειαζόμαστε αυτή τη στιγμή είναι ένα νέο έργο αλλά με την ύφεση που πλήττει τις αγορές των εμπορευμάτων, δεν νομίζω ότι αυτό είναι πολύ πιθανό να συμβεί».

«Οι νέες πηγές εσόδων θα μπορούσαν να καλύψουν το κενό», σημειώνει ο Janu Chan, οικονομολόγος στην τράπεζα St George στο Σίδνεϊ. «Ο τουρισμός μπορεί να συμβάλει σε αυτό, ειδικά τη στιγμή που το δολάριο Αυστραλίας έχει πέσει σε σχέση με τα άλλα νομίσματα τον τελευταίο χρόνο καθιστώντας την Αυστραλία έναν φθηνό προορισμό για διακοπές ειδικά για όσους έρχονται από την άλλη πλευρά του Ατλαντικού.

Ο κ. Reigel επισημαίνει ότι είναι θέμα χρόνου να αρχίσει να υλοποιεί τα σχέδιά του για την κατασκευή του θερέτρου Turtle Street Beach Resort, μια επένδυση 72 εκατ. δολαρίων η οποία περιλαμβάνει την κατασκευή 177 πολυτελών βιλών και διαμερισμάτων, γηπέδων τένις, χώρων με πράσινο και πισίνες ,μπαρ και εστιατόριο. Η πρόταση έχει προσελκύσει το ενδιαφέρον Κινέζων επενδυτών και μόλις λάβει έγκριση από το κράτος της Αυστραλίας θα προχωρήσει άμεσα στην έναρξη των εργασιών προκειμένου το έργο να έχει ολοκληρωθεί μέχρι το 2017.