Έναν δικό τους «αστρολάβο» έχουν οι startups επιχειρήσεις στο Ντουμπάι, ο οποίος τις καθοδηγεί στα πρώτα τους βήματα στην πολλά υποσχόμενη αγορά των ΗΑΕ με την υπογραφή… της Google. Αυτό ακριβώς κάνει το δίκτυο AstroLabs, το τεχνολογικό κέντρο της Google στο Ντουμπάι το οποίο δημιουργήθηκε με σκοπό να βοηθήσει τις startups επιχειρήσεις από όλο τον κόσμο που θέλουν να δραστηριοποιηθούν στην ευρύτερη περιοχή να κάνουν τα πρώτα τους βήματα, προσπερνώντας τα κλασικά εμπόδια της αδειοδότησης αλλά και της έλλειψης εμπειρίας, τεχνογνωνσίας και εξοπλισμού.

Το AstroLabs εγκαινίασε τη λειτουργία του τον Οκτώβριο με τη συμμετοχή των 42 πρώτων startups (από τις 250 που είχαν κάνει αίτηση ένταξης στο δίκτυο). Ανάμεσα στα πλεονεκτήματα που απολαμβάνουν είναι η παροχή συμβουλευτικών υπηρεσιών και mentoring, η πρόσβαση σε νέες τεχνολογίες (iPhones, Android, smartphones, tablets) και γρήγορο Ίντερνετ σε ένα σκηνικό που θυμίζει Silicon Valley.

Οι startups πληρώνουν συνδρομές οι οποίες ξεκινούν από αρκετά προσιτά ποσά όπως είναι 270 δολάρια το μήνα για πρόσβαση σε χώρο εργασίας έως 1000 δολάρια το μήνα για πακέτα παροχών όπως είναι η αδειοδότηση, η παραχώρηση χώρου εργασίας και αποθήκευσης, οι υπηρεσίες ηλεκτρονικού ταχυδρομείου κλπ.

Όπως σημειώνει ο κ. Tarig El Sheikh,  ιδρυτής της εταιρείας Benelpe, η οποία συμμετέχει στο δίκτυο, «ο επιχειρηματικός κίνδυνος παραμένει υψηλός στη συγκεκριμένη περιοχή» και αυτό τον κίνδυνο καλείται να μετριάσει ο συγκεκριμένος οργανισμός ο οποίος επιδιώκει να άρει κάποια από τα σημαντικότερα εμπόδια που αντιμετωπίζει ένας νέος επιχειρηματίας στο Ντουμπάι και τα οποία πολλές φορές δεν του επιτρέπουν να αναπτύξει δραστηριότητα σε ένα από τα σημαντικότερα εμπορικά και οικονομικά κέντρα. Τέτοια εμπόδια είναι νομικοί και θεσμικοί περιορισμοί, δυσχέρεια εύρεσης εξειδικευμένου εργατικού δυναμικού, υψηλά λειτουργικά κόστη (ενοίκια κλπ) και εξεύρεση κεφαλαίων.

Η Google «ανοίγει» με αυτό τον τρόπο το δρόμο στις startups επιχειρήσεις ενώ τις φέρνει σε επαφή και με τα ventures capitals, στα οποία θα ήταν δύσκολο να έχουν πρόσβαση οι startups αν δεν εντάσσονταν στο δίκτυο. Παράλληλα, ο χώρος του συγκεκριμένου κέντρου θεωρείται «ελεύθερη ζώνη», που επιτρέπει την ξένη ιδιοκτησία ενώ δεν επιβάλλονται φόροι.

Τα μέλη του AstroLabs έχουν πρόσβαση σε περισσότερα από 20 παρόμοια κέντρα σε όλο τον κόσμο και όπως σημειώνει ο Διεθύνων Σύμβουλος για τις περιοχές της Μέσης Ανατολής και της Βόρεια Αφρικής, Mohamad Mourad, «όλα έχουν να κάνουν με την προσφορά και τη ζήτηση κάθε περιοχής».

Το δίκτυο συγκεντρώνει το ενδιαφέρον επιχειρηματικών από 27 διαφορετικές χώρες, από το Μαρόκο μέχρι την Αυστραλία, τις Ινδίες και της Φιλιππίνες. Ωστόσο, η Google και η AstroLabs ενδιαφέρονται κυρίως για startups που θέλουν να αναπτύξουν δραστηριότητα πέρα από το Dubai όπως είναι για παράδειγμα το διαδικτυακό κατάστημα διανομής φαγητού με έδρα το Ηνωμένο Βασίλειο, το οποίο πρόσφατα έλαβε χρηματοδότηση 70 εκατ. δολάρια και αναζητά ευκαιρίες επέκτασης στη Μέση Ανατολή.

Ακόμη, η εταιρεία IReadArabic.com αποτελεί άλλο ένα επιτυχημένο παράδειγμα startup επιχείρησης που εντάχθηκε στο δίκτυο και εκμεταλλεύθηκε την έλλειψη διαδικτυακής βιβλιοθήκης και ψηφιακού υλικού που υπήρχε στην ευρύτερη περιοχή. Πλέον 30 σχολεία σχολεία από την Ιορδανία, τη Σαουδική Αραβία και τα ΗΑΕ είναι συνδρομητές στην εταιρεία και έχουν πρόσβαση σε εκπαιδευτικό υλικό.