Στη Silicon Valley της Καλιφόρνιας προσγειώθηκε, μετά από τρεις ημέρες στους αιθέρες, το ηλιακό αεροσκάφος Solar Impulse.

Το αεροσκάφος, το οποίο χρησιμοποιεί αποκλειστικά την ηλιακή ενέργεια, ξεκίνησε το ταξίδι του από τη Χαβάη και πέταξε πάνω από τον Ειρηνικό Ωκεανό, ολοκληρώνοντας με επιτυχία τη δοκιμαστική πτήση του.

Το τελευταίο τμήμα της διαδρομής –ο Ειρηνικός Ωκεανός– αποτελούσε και το πιο επικίνδυνο, καθώς οι δυνατότητες για έκτακτη προσγείωση είναι ελάχιστες.

Το project των ηλιακών πτήσεων με το Solar Impulse εμπνεύστηκε ο Ελβετός επιχειρηματίας και μηχανικός  André Borschberg μαζί με τον επίσης Ελβετό ψυχίατρο και πιλότο Bertrand Piccard. Το αεροσκάφος έκανε το παρθενικό ταξίδι του τον Δεκέμβριο 2009 και έκτοτε πραγματοποιεί δοκιμαστικές πτήσεις, με ολοένα μεγαλύτερη διάρκεια.

Τους πιλότους Bertrand Piccard και Andre Borschberg υποδέχθηκε ο συνιδρυτής της Google, Sergey Brin, κάνοντας λόγο. «Ήταν μια υπέροχη προσγείωση, ήμασταν εδώ και την παρακολουθήσαμε», αναφέρει ο Brin στο βίντεο που ανήρτησε η ομάδα Τύπου του αεροσκάφους στον λογαριασμό της στο Twitter.

«Υπήρξε μια στιγμή τη νύχτα, που κοιτούσα την αντανάκλαση του φεγγαριού στη θάλασσα και σκεφτόμουν: Είμαι ολομόναχος σε αυτό το μικροσκοπικό πιλοτήριο και νιώθω τεράστια σιγουριά», δήλωσε ο 50χρονος πιλότος Piccard στους δημοσιογράφους, μόλις «πάτησε Γη».

«Είμαι πραγματικά ευγνώμων που είχα αυτή την εμπειρία –ίσως μία από τις πιο εκπληκτικές εμπειρίες της ζωής μου», είπε χαρακτηριστικά.

Το αεροσκάφος κινείται αποκλειστικά με ηλιακή ενέργεια, την οποία συλλέγει με τα 17.000 φωτοβολταϊκά κύτταρα που φέρει στα τεράστια φτερά του. Η ενέργεια αυτή κινεί τους έλικες στη διάρκεια της νύχτας και ταυτόχρονα φορτίζει τις μπαταρίες που χρησιμοποιούνται στη διάρκεια της νύχτας.

Η παγκόσμια περιοδεία

Το  Solar Impulse ξεκίνσε το ταξίδι του τον περυσινό Μάρτιο από το Άμπου Ντάμπι, με τους δύο πιλότους να εναλλάσσονται στο πιλοτήριο. Το «αεροπλάνο του ήλιου» πέταξε πάνω από το Ομάν, την Ινδία, τη Μιανμάρ και την Κίνα, ενώ συνέχισε στην Ιαπωνία και μετά από 5.545 μίλια, στη Χαβάη.

Το πενθήμερο ταξίδι αποτελεί ρεκόρ για το Solar Impulse, αν και παρατηρήθηκε υπερθέρμανση τις μπαταρίες του αεροσκάφους, με αποτέλεσμα να χρειαστεί να κάνει ένα μεγάλο διάλειμμα –οκτώ μηνών– στο αρχιπέλαγος του Ειρηνικού προκειμένου να επισκευαστεί το τεχνικό πρόβλημα.

Για να συνεχιστούν οι δοκιμαστικές πτήσεις του ηλιακού αεροσκάφους, χρειάστηκε να αντληθούν επιπλέον 20 εκατ. ευρώ από τους υποστηρικτές του εγχειρήματος τον περασμένο χειμώνα.

Οι δύο Ελβετοί πιλότοι έχουν σκοπό να ξεκινήσουν το επόμενο ταξίδι τους στις αρχές Ιουνίου με προοορισμό τη Νέα Υόρκη, όπου θα ξεκινήσουν την προετοιμασία για διάσχιση του Ατλαντικού.

Εφόσον όλα πραγματοποιηθούν σύμφωνα με το πρόγραμμα, το Solar Impulse θα έχει μπει στην «τελική ευθεία» για το τελευταίο ταξίδι της παγκόσμιας περιοδείας του με προορισμό το Άμπου Ντάμπι, από όπου ξεκίνησε.