Μετά από 26 χρόνια εμφύλιου πολέμου, που τερματίστηκε το 2009, η Σρι Λάνκα διανύει μια περίοδο ισχυρών ρυθμών ανάπτυξης, με την κυβέρνηση να φιλοδοξεί να μετατρέψει την πολύπαθη χώρα σε τεχνολογικό κέντρο.

Για να το πετύχει αυτό, έχει ήδη κάνει σημαντικές επενδύσεις υποδομής σε υποθαλάσσια καλώδια Internet, επενδύει μεγάλα ποσά σε start-ups και συνεργάζεται στενά με τη Microsoft για τη μετάβαση στην εποχή του cloud. Επίσης, συνεργάζεται με τη Google και το Facebook για τη δοκιμαστική λειτουργία των πιο φιλόδοξων σχεδίων τους, όπως είναι τα αυτοκινούμενα οχήματα και τα drones.

Μεγάλο ενδιαφέρον παρουσιάζει το πείραμα Project Loon της Google, μια ιδέα που δοκιμάζεται ήδη δύο χρόνια με σκοπό τη σύνδεση στο Internet ακόμη και των πιο απομακρυσμένων περιοχών. Αυτό επιτυγχάνεται με τη βοήθεια μικρών αερόστατων που λειτουργούν με υγραέριο πετούν σε μεγάλο υψόμετρο. Το project αυτό επιβλέπει ο Chamath Palihapitiya, επικεφαλής της εταιρείας επενδυτικών κεφαλαίων Rama, σε συνεργασία με την κυβέρνηση.

Η Google «πέταξε» το πρώτο αερόστατο τον Φεβρουάριο και σύντομα θα πετούν στον ουρανό της Σρι Λάνκα άλλα 12. Μέσα σε έναν χρόνο, τα αερόστατα Loon θα μετατρέψουν την χώρα του Ινδικού Ωκεανού σε μια τεράστια ζώνη Wi-Fi, δίνοντας στη Google την ευκαιρία να διαπιστώσει στην πράξη κατά πόσο μπορεί να αξιοποιήσει τα αερόστατά της για εμπορικούς λόγους. «Αν το πετύχουμε στη Σρι Λάνκα, ανοίγει ο δρόμος για ολόκληρο τον κόσμο», δηλώνει ο Palihapitiya, ο οποίος προηγουμένως εργαζόταν στο Facebook.

Με βάση την ισχύουσα συμφωνία, η Google θα είναι υπεύθυνη για την ανάπτυξη, τη λειτουργία και τη συντήρηση των αερόστατων Loon, ενώ η Rama θα χειρίζεται το λογισμικό που θα παρέχει πρόσβαση στη διαδικτυακή σύνδεση των αερόστατων και θα ελέγχει την τιμολόγηση. Οι χρήστες να εξακολουθούν να πληρώνουν τους παρόχους για την πρόσβασή τους στο Internet και οι πάροχοι θα καταβάλλουν τέλη στη Rama.  

Ο στόλος των αερόστατων αποτελεί μια εναλλακτική πρόταση για σύνδεση στο Internet, πολύ πιο φτηνή από τα υποθαλάσσια καλώδια που διατρέχουν κομβικά σημεία στη Σιγκαπούρη και το Χονγκ Κονγκ. Σύμφωνα με τις εκτιμήσεις της TeleGeography, οι πάροιχοι στα αναπτυσσόμενα κράτη της Ασίας και της Λατινικής Αμερικής πληρώνουν δεκαπλάσιες χρεώσεις από τους ευρωπαίους και αμερικανούς ανταγωνιστές τους για τις υπηρεσίες Internet. Η χρήση δεδομένων στη Σρι Λάνκα αναπτύσσεται με ρυθμό 45% ετησίως και αναμένεται να συνεχίσει με τους ίδιους ρυθμούς και την επόμενη δεκαετία, βάσει των υπολογισμών του ΟΗΕ.

Η επέκταση του ευρυζωνικού δικτύου στη Σρι Λάνκα θα αποτελέσει σημαντικό μοχλό στην προσπάθεια του προέδρου Maithripala Sirisena να αναβαθμίσει την οικονομία της χώρας σε προηγμένη, μέσω της τεχνολογίας. Αν πετύχει το επιχειρηματικό μοντέλο του δικτύου Wi-Fi που αναπτύσσει η Rama, θα ανοίξει το δρόμο για συνεργασία με το πρόγραμμα Wi-Fi μέσω μη επανδρωμένων σκαφών (drone) ή δορυφόρων που λειτουργεί ήδη από το Facebook. «Αν βρούμε τη λύση στη Σρι Λάνκα, θα την επεκτείνουμε στις Φιλιππίνες και το Βιετνάμ», επιβεβαιώνει ο Palihapitiya.

Λίγες ώρες μετά την «απογείωση» του πρώτου αερόστατου, τα τοπικά μέσα μετέδιδαν εικόνες στις οποίες φαινόταν να έχει προσγειωθεί «ανώμαλα» λίγο έξω από την πρωτεύουσα Κολόμπο. Σύμφωνα με εκπρόσωπο της Alphabet, της μητρικής εταιρείας της Google, η προσγείωση ήταν προγραμματισμένη. Όπως έχει ανακοινώσει η εταιρεία, παράλληλα δοκιμάζει τα μπαλόνια Loon στην Ινδονησία και σκοπεύει να επεκτείνει τις δοκιμές και στην Ινδία.

Βέβαια, όσα αερόστατα και αν πετούν στον ουρανό της Σρι Λάνκα, η χώρα δεν πρόκειται να απεξαρτηθεί εντελώς από το δίκτυο οπτικών ινών, προκειμένου να καλύπτει την αυξανόμενη ζήτηση για ευρυζωνική ζήτηση, σύμφωνα με τον Rohan Samarajiva, κορυφαίο στέλεχος του κλάδου τηλεπικοινωνιών της χώρας. Όπως εξηγεί, τα αερόστατα αποτελούν μια «μάλλον ασυνήθιστη» λύση και έχουν μεγάλες δυνατότητες, ωστόσο επισημαίνει ότι «η τεχνολογία δεν έχει ακόμη δοκιμαστεί επαρκώς και πρέπει να έχουμε συγκρατημένες προσδοκίες.